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Una constelación, en astronomía, es un área de la esfera celeste, como se define por la International Astronomical Union (IAU) en el siglo XX.

Constellations

Las constelaciones para cada mes del año 1856.

Las constelaciones están normalmente agrupadas en torno a asterismos, patrones formados por prominentes estrellas relativamente brillantes, que parecen estar cerca uno del otro en el cielo nocturno. Estos patrones de estrellas ellos a menudo son llamados a sí mismos erróneamente constelaciones si son asterismos famosos como el Cinturón de Orión, la Osa Mayor o la Cruz del Sur, o los patrones menos familiares formados por las estrellas visibles a simple vista y que pertenecen a una de las 88 constelaciones.

Mientras que las constelaciones modernas son vistas como áreas del cielo utilizado para la orientación y dispuestos en un mapa en forma de rejilla de la esfera celeste, el término es todavía coloquialmente utilizado para referirse a los patrones de las estrellas visibles y asterismos prominentes, que son sólo los elementos más pequeños que se encuentran en constelaciones.

Las constelaciones en sí son mucho más grandes que asterismos y ocupan áreas considerablemente más grandes que los patrones de las estrellas prominentes.

Las fronteras de las modernas 88 constelaciones fueron definidos por la IAU en el siglo XX. 48 de las constelaciones modernas, sobre todo aquellas que son visibles en el hemisferio norte, se basan en las constelaciones griegas, documentados por el astrónomo Claudio Ptolomeo en el siglo segundo.

La esfera celeste fue dividida en 88 constelaciones oficiales en 1922 por la UAI con la ayuda del astrónomo estadounidense Henry Norris Russell. En 1930, el astrónomo belga Eugène Delporte ideó los límites entre las constelaciones modernas a lo largo de las líneas horizontales y verticales. Delporte basa su trabajo en el de Benjamin A. Gould.

Sin embargo, había muchas otras constelaciones a lo largo de milenios, y que no eran las mismos de una cultura a otra. Algunas de estas constelaciones históricas no eran generalmente reconocidas y cayó en desuso, mientras que otras se dividieron en áreas más pequeñas del cielo.

Argo-Navis-constellation

La constelación Argo Navis.

La constelación griega Argo Navis, por ejemplo, que representaba el barco de Jasón y los argonautas, se dividió por el astrónomo francés Nicolas Louis de Lacaille en Carina, Vela y Puppis, tres constelaciones más pequeñas que representan a la quilla del barco, velas y la popa, respectivamente. La nueva división se introdujo en 1763, en el catálogo de estrellas Coelum Australe Stelliferum, publicado después de la muerte de Lacaille. 

Hoy en día, cuando se habla de las estrellas y objetos de cielo profundo siendo 'en' una constelación dada, los astrónomos quieren decir que se mantengan dentro de los límites definidos de la constelación. Las mismas constelaciones no son reales, como las estrellas y objetos de cielo profundo (nebulosas, galaxias, cúmulos) que pertenecen a ellos se encuentran en muy diferentes distancias de la Tierra y sólo aparecen cerca uno del otro, ya que se encuentran en la misma línea de visión cuando se ve desde la Tierra.

Fuera de las 88 constelaciones oficiales, 36 se encuentran en el cielo del norte y las 52 restantes en el sur.